專欄/精準冷靜的東洋終結者-上原浩治

2002年美日職棒明星交流賽中,上原浩治成為第一個在同一場比賽中,連續三次三振掉全壘打王邦茲(Barry Bonds)。這樣的表現被許多人視為是上原日後開啟個人美國職棒生涯的最大關鍵契機;如今他結束將近10年的大聯盟之旅回到日本職棒,繼續燃燒生命。

挑戰大聯盟的執念

2005年上原向巨人球團表達希望透過競標制度挑戰大聯盟,不過被巨人高層拒絕,只能以取得海外自由球員資格的方式完成美職夢;然而因傷延後登錄名單天數導致獲得自由之身時已經高齡34歲。

在上原宣佈加入大聯盟時,不少球隊都對他感到興趣,但或許是在前兩年的傷病史,讓大多數球團希望上原擔任牛棚投手,只有金鶯希望上原能填補先發輪值,以2年1000萬美金的價碼成為隊史第一位亞洲投手。

然而上原的大聯盟之路走的並不是十分順利,雖然第一年整體投球成績還算穩定,但出現一些身體上的病痛,其中發現右手肘韌帶有部份斷裂的情況必須休養,提前結束賽季成為他大聯盟生涯的轉捩點。

球隊提出轉換成後援投手的想法,一方面上原在日本時期就有後段局數登板經驗、一方面也給身體減輕較少負擔,並借重他出色的指叉球武器,能夠在短局數發揮三振功力。

選擇轉任後援投手後,2010年到2012年賽季搖身一變成為美聯頂尖後援投手,出賽145場拿下3勝5敗、防禦率僅2.36;最誇張的是,145局投球中送出高達183次三振,平均每9局能送出11.4次三振!

以球速來看,上原浩治並不突出,但靠著日本投手獨有的精準控球,毫無分歧點一致性的出手角度與投球動作,打者根本無從判斷球路與進壘點;很少見到有投手能像上原,將指叉球好球率拉到最高,在打者疲於面對他的指叉球同時,再用快速球搭配運用,打者要攻略其投球策略十分困難。

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雜草魂不滅
回顧上原浩治的業餘時期,從高中時代一路到大學,上原浩治的投球能力從來沒有獲得關注,因此即使參加學校球隊,但未曾想過進入職棒,他的第一個人生願望是成為體育老師。

沒有太多棒球天分也沒有名校背景,上原浩治是受到了大聯盟三振王萊恩(Nolan Ryan)所著書-《投手聖經》影響靠著自主訓練來加強自己,透過書中所強調重量訓練、飲食管理等科學化棒球訓練法,很快地取得成果。

沒有訓練師、更沒有場地環境,刻苦克難的方式,上原選擇報考大阪體育大學,為了減輕負擔一面打工、閒暇時間也不間斷訓練。持續完成他的體育教師夢,直到隔年上原終於如願以償,一年沒碰球的空白竟沒有影響原先投球實力,反而有了意想不到的成長。

大學時代球速大躍進、代表日本隊參加幾場關鍵的國際賽事也投出成績,終於獲得美日職球隊關注,上原意外崛起促成日後以「逆指名方式」加入讀賣巨人隊。以「19」作為背號,來提醒自己別忘記19歲那年重考生活的辛苦經歷。

在波士頓前三個賽季,上原浩治以高齡38歲迅速累積高達72次救援成功,期間也完成大聯盟生涯個人第400次三振,也入選首度明星賽;平均年薪不到千萬的代價,卻高度穩定紅襪隊後段賽事守成,堪稱近年最超值的投資。

2013年紅襪打進季後賽,靠著招牌指叉球、與穩健強韌的超心理素質,上原在當時迅速成為豆城王牌守護神;從膾炙人口的美聯冠軍季後賽第6戰,連續12個好球進壘收下救援成功,以後援投手身分拿下美聯冠軍戰MVP。

在與紅雀隊對抗的世界大賽系列賽中,上原浩治出賽5場,5場登板全都成功收尾比賽、拿下3次救援成功,4.2局後援僅被擊出3安,保持總冠軍賽無失分完美紀錄。

有人說40歲是第二個20歲,特別是在棒球場上。或許體能大大不如從前,但球員的經驗跟臨場反應,還有面對危機時的處理能力;即使上原沒有火球,也懂得如何製造速差來破壞打者時機、懂得如何在關鍵時刻守住球隊勝利。

結束大聯盟9個賽季,上原浩治歷經金鶯、遊騎兵、紅襪、小熊等隊,留下22勝26敗95救援、平均防禦率2.66;也與紅襪隊一同打下世界大賽冠軍,並獲選美聯冠軍賽MVP,儘管美職生涯結束,但超過40歲還在投球丘上奮戰,老怪物的故事篇章,上原還沒有寫下完結篇。

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