專欄/最成功小市場球隊,皇家隊重新崛起的關鍵秘密

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堪薩斯皇家曾在1985年首度拿下世界大賽冠軍,當年他們以91勝71敗拿下分區冠軍,這一年美國聯盟冠軍賽改採7戰4勝制,在1勝3敗絕對劣勢之下,賞給對手多倫多藍鳥3連敗,包括2場重要的客場勝利,順利進軍世界大賽。

90年代輝煌的皇家傳奇
第二次向世界大賽叩關,就得面臨到老經驗的強敵聖路易紅雀,在比賽前4場由紅雀隊迅速取得3勝1敗的聽牌優勢;但不服輸的皇家隊再度在世界大賽上上演超級逆轉三連勝。其中最關鍵為第6場由於裁判的誤判,而使皇家隊得以在淘汰邊緣撿回一命,將比賽帶到第7場。最後靠著那一年在例行賽勇奪單季20勝的王牌投手賽伯海根(Bret Saberhagen)在關鍵第7戰送出完封勝;也帶領球隊如願得到隊史第1座世界大賽冠軍。

皇家隊的稱號開始享譽美聯西區,成為頂尖強隊之一。自奪得世界大賽冠軍之後連續幾個賽季都能夠維持5成左右的勝率;同時農場系統培養出許多好手,如傑克森(Bo Jackson,首位在棒球、美式足球兩項職業運動中入選全明星賽的球員)、戈登(Tom Gordon,單季46次救援機會全數成功,史上第一人)、賽提哲(Kevin Seitzer,1987年美聯安打王)等人。

1990年代初拿下總冠軍後的皇家隊,曾因受歡迎程度達到頂峰,老闆考夫曼(Ewing Kauffman)長期用心投入,加上陣中明星球員如雲,當年名列大聯盟團隊薪資榜首,以2387萬美金超越如洋基隊、大都會隊、道奇隊等豪門,額度甚至比1989年高出35%!

主力三壘手布瑞特(George Brett)、王牌投手賽伯海根、懷特(Frank White)、古畢薩(Mark Gubicza)等1985年的冠軍隊成員,通通都在該年成為聯盟百萬巨星球員,團隊中合計有10名球員破百萬年薪門檻,造就了90年代最輝煌的「皇家時代」。

長達17年的低谷黑暗期
隨著給予球隊最大支持的老闆考夫曼過世之後、在面臨到聯盟罷工事件;繼任的球團經營者漸漸對棒球事業失去信心與熱情。1997年,皇家單季只繳出67勝94敗的悲慘戰績,終結了連續26年勝場數都至少破70勝的戰果,過去輝煌戰史不再;從1995年到2012年,更只有1季勝率超過5成,高達4季敗場數破百,分區墊底多達8次。

若說海盜隊是同期國聯最爛的球隊,皇家肯定不遑多讓。特別是95年到05年,在球團不願投資新秀、農場被他隊掏空,自家養成的明星如戴蒙(Johnny Damon)、貝爾川(Carlos Beltran)無法留住紛紛出走的情況下,幾乎沒人看得到這支球隊的未來在哪裡。

2006年接下爛攤子的總管摩爾(Dayton Moore),出身於有多年贏球經驗的勇士隊管理體系,摩爾清楚了解一支成功的棒球隊,必須從改善農場做起。在他任內勇士隊養出如瓊斯(Andruw Jones)、米爾伍德(Kevin Millwood)、法蘭庫爾(Jeff Francoeur)等球員。

許多人可能認為摩爾是數據派的擁護者,不過事實並非如此;早年從基層球探做起到身任總監、發展部主任,讓他深知球探與球團之間溝通信任的重要性。成為皇家隊總管時不過40歲,謙遜的姿態、放下身段與所有球探一對一溝通,重視組織內的合作氣氛,迅速在許多老球探之間贏得尊重。

走出困境的關鍵因素
除了本土選秀會之外,過去在國際球探部門有多年經驗的摩爾,也重新整頓皇家隊的海外球探系統。海外國際業餘市場,也是另一個可以快速擴充農場的途徑,因為可以用相對低廉的預算去開發更多被低估的中南美洲球員,不僅可以免去國內選秀序位先後的困擾、也不會有即使選到手卻沒錢簽下球員的窘境。

例如後來成為金手套捕手佩瑞茲(Salvador Perez)、鐵牛三人組赫雷拉(Kelvin Herrera)、連續兩季至少13勝范圖拉(Yordano Ventura)等優秀球員,都是皇家隊重啟海外球探系統後的豐碩成果。相對來說小市場球隊無法簽下太多超級新秀,但是轉而往海外或是相對低價的新秀上尋找答案,並透過科學方法來篩選球員,是投資報酬率最高的做法。

同時球團也善用小聯盟名單與春訓邀請,透過球探系統去篩選可用之兵,逢低買進之後再輔以訓練系統來改造球員。善用小聯盟合約來掏寶、或是撿一些其他球隊養不起來的投手,轉練伸卡球或是切球,這種可以輕鬆控制又可以讓打者打不好出局的球種,讓這些因傷痛沉寂或是職業路途不順遂的投手,有一個東山再起的機會。

最成功小市場球隊的秘密
打者層面來說,全壘打跟高打擊率、高打點數的球員都是市場上最貴的選項;所以退而求其次,找二壘打能力強、高上壘率、保送數、盜壘數多,都是相對便宜且被忽視的潛在高得分效率因子。

高全壘打、高打擊率的打者絕對不是皇家隊追求的目標;組織內部有四名全職的分析師,他們提供皇家隊以進階數據防守來組成球隊陣容,原因無他,只因守備是最容易被忽略也最難量化的環節,但卻是棒球運動中相較於攻擊面最不可忽視的一環。

善用戰術推進與跑壘速度來壓迫打者,即使團隊全壘打數並不突出,但在二壘安打與跑壘全力彌補這方面的不足,皇家隊也建構出一番新的得分概念。著重建構在防守與牛棚兩大容易被忽略的數據部分分析,你可以說皇家隊是數據派信仰者;也可以說他們著重在傳統球探面的溝通與合作,但無論如何截長補短、去蕪存菁,已經成為當代大聯盟最成功的小市場球隊代表之一。

 

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